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Men I Trust - Show Me How

Nov 2020

I remember the first time I heard about this band was during the SXSW festival in Texas in 2018, where they played some live shows. From that moment on, I felt a connection with their music. The band consists of bassist Jessy Caron, Dragos Chiriac as multi-instrumentalist and producer, and Emma Proulx as vocalist and guitarist. They claim that both their music and their image are sustained by their idyllic place of residence, Quebec, where nature has been a source of their inspiration.

Like their past couple of releases including 2017’s ‘Hope To Be Around’ and ‘Tailwhip’, the single takes listeners away from the dreariness of city reality and into the haziness of road trips and spontaneous camping getaways. And with our summer now at an end, and winter standing stonily at the end of autumn’s 3-month tunnel, it is a reminder that those sunlit days are sure to come again.

'Show me How' is a thoughtful track with an endearing hook. The soft guitar caresses the angelic vocals cozily and the drums provide a solid, slightly R&B, base.

Take a look at the remake video of 'Show me How', with the vocals collab of Erica Bender:

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The song has the following structure:

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GUITAR

The best way to start was to record the guitars throughout the song. For the guitar sound I started from a Guitar Rig 5 preset that I usually use as a starting point for any guitar of this style, called ‘Clean Chorus’, with soft and organic strumming.

On this preset I normally change some EQ and play with the delay and reverb values ​​depending on each case. In this song, since it is not a rhythm guitar with a lot of strumming (just once per chord), I put more delay and reverb than usual so those chords have a long sustain, avoiding the song from sounding empty. To help with this a bit, I also ran it through a tape effect compressor and an additional reverb with a final EQ to prevent it from having too much presence in the highs.

Guitar Chords

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Following with guitars, a second lead guitar appears throughout the song, providing some melodies. It sounds similar to the other guitar, although in this case it is in the foreground. Surfing the reverb and delay presets section I found one that provided a similar color, with flanger and chorus. I lowered the delay value so it was barely noticeable and put in a spring reverb, without abusing. Below you can listen to these effects.

Solo Guitar


BASS

With all the guitars recorded, I went on to record and shape the bass sound. It is a round and percussive bass, with a color close to the characteristic Höfner. In fact, it has helped me a lot to have a Höfner to record this bass and thus have a good base sound to refine later. It is important to note that the more similar the base sound (without effects) is to the original, the easier it will to achieve a good result. Perhaps recording this track with another type of bass with more bass presence and less bright can make it harder to achieve the same result.

Once I recorded the entire bass track I could see that, without any effect, it was already close to the desired color. For this type of sticky-sounding bass, very beat-grabbing, melodic and with hardly any sustain but with good punch, I find it very effective to record them with a pick and palm-mute, hitting hard. In this way, a strong attack is achieved by cutting the tail of each note, freeing the overall space of the mix, and making this bass more understandable and melodic.

I have added some Waves plugins, such as compression to reduce these peaks generated when playing hard, an EQ that shapes some frequencies, and the Bass Rider, which regulates the volume to control dynamics and adds some color.

Bass

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SYNTHS

You can hear to Yamaha DX7 synthesizer in some Men I Trust tracks like 'Numb', 'All Night' and 'Found Me'. This synthesizer came to define the ‘80s, and more recently in Bruno Mars’ throwback ballad 'Versace on the Floor', or in many songs by Blood Orange. This synthesizer is responsible for the warm, timeless quality in Men I Trust’s music. “We found the Men I Trust sound with this synthesizer,” Chiriac from Men I Trust said.

Although the songs of Men I Trust usually have quite a few synthesizers, in this song they go quite unnoticed. However, a faint organ does appear in some parts that adds warmth and fills in some of those frequencies that guitar strumming does not fill.

For this I have used the Arturia Prophet V, a recreation of the classic analog synthesizer manufactured in the 70s and revolutionary for being one of the first to implement patch memory, a functionality that saved the user's preferences for all the synthesizer parameters in an internal memory.

In the organ sound bank I found a preset that provided that warmth I was looking for. I reduced the cutoff value to make it more mellow and combined with the Vulf Compressor, from Goodhertz. Specifically, this plug-in not only compresses, but also brings that ribbon-like warmth and some modulation to the organ.

Below you can see the difference of that lofi touch that the Vulf-Compressor plugin brings in:

Prophet V Organ without Vulf-Compressor

Prophet V Organ with Vulf-Compressor

There is another pad that goes quite unnoticed. It is a kind of strings that act as a pedal note throughout the duration of the chorus. Whenever it is strings that play sustained notes for a long time and have a fill-in function in treble, I usually use the Solina by Arturia. With a viola sound a suitable sound is achieved for this line.

Below you can listen to these parts with and without this pad. Can you hear how it fills in that sharp left-panned frequency band?

Chorus without Solina Strings

Chorus with Solina Strings

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DRUMS

For the drums I used an Addictive Drums 2 kit where everything sounds clean, with small room feeling. It is a VST where you can modify all kinds of details of the drums, starting with choosing what kind of kick, snare or cymbals among a wide variety. Then you can add all kinds of EQ to each element, filters, distortion, reverbs and other types of effects. In this case, it was important that both the snare and the kick drum sound without much hall sound so that it was quite round and compressed, like hip-hop style. 

A tambourine appears in the chorus, adding some air in the highs. Below you can hear a fragment of verse and the entrance to the chorus.

Drums Verse-Chorus

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VOCALS

Finally, I have had the pleasure of working with Erica Bender to record the vocals. Erica is the singer of Terry vs Tori, a band from Sevilla with whom I have shared stage in Spain and with whom I also coincided at the SXSW festival in Texas (USA). You can listen to their music on spotify.

Erica has a mellow voice that fits perfectly with Emma Proulx's vocals, so that made things very easy. To give the vocals more body and stereo, there are 5 different tracks, all singing the same line and panned sideways. It's a basic trick that usually works for dreampop vocals. I just added some EQ, the Waves Vocal Rider to control the dynamics, and the Valhalla VintageVerb, one of my favorite reverb plugins, that gives that ethereal space to the voice. Below you can hear her vocals. You will also be able to appreciate how in the chorus some choirs appear making a perfect fourth interval (2 and a half tones) over the main voice.

Erica Vocals

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EXTRA COMMENTS ABOUT CHORDS & THEORY

For those who have read this far, i am gonna end with a short dive into chord explanation this time.

The song is in A minor, so in this key we find: Am Bm C Dm Em F G. But also the chords in C major are the same with different order: C Dm Em F G Am Bm.

In music, relative keys are the major and minor scales that have the same key signatures (enharmonically equivalent), meaning that they share all the same notes but are arranged in a different order of whole steps and half steps. So in this song, we find A minor as the relative key of C major.

So if the song contains the C major and A minor chords, which key do we choose? In this case we will consider the song in A minor key because the song starts with the chord Am7 and it appears a lot throughout all the song, acting like tonal center and the resolution point. There are more evidences, like the E7 dominant chord (5th degree) that always leads to Am (1st degree). In music, the dominant is the fifth scale degree also noted as V of the diatonic scale. It is called the dominant because it is next in importance to the first scale degree, the tonic.

However, even if there are a lot of E7 throughout this song, you can find a G7 (also dominant) in the pre-chorus part. G7 is the 5th degree of C major key (and the relative minor of A minor key as said before!), so it does not sound out of the scale and it adds an extra color to the song in this part.

Also, the Bbmaj7 and Amaj7 chords are not in the A minor key. Bbmaj7 is one semitone above the tonic A and it is used sometimes in music and its called upper-neighborhood. The Amaj7 chord is borrowed from A major key (we are in A minor key) and it adds that special "major" flavour when the chorus starts, giving that sunrise feeling. This is called modal interchange.

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Recuerdo que la primera vez que escuché el nombre del grupo fue durante el festival de SXSW en Texas en 2018, donde dieron algunos shows. A partir de ese momento sentí una conexión con su estilo de música, donde las canciones destacan por bajos melódicos con un sonido característico y compacto, guitarras melancólicas y una voz que te susurra al oído.

La banda está formada por el bajista Jessy Caron, Dragos Chiriac como multi-instrumentista y productor y Emma Proulx como vocalista y guitarrista. Afirman que tanto su música como su imagen se sustenta por su idílico lugar de residencia, Quebec, donde la naturaleza ha sido una fuente de su inspiración.

“Show Me How” es un single publicado en 2018. El tema se apoya sobre un ritmo de batería sólido y sencillo, donde la armonía se diluye mediante unos rasgueos de guitarra con cada cambio de acorde y se complementan con un órgano suave de corte lofi.

Echa un vistazo al video con la deconstrucción del tema, con la ayuda de Erica Bender al grabar las voces:

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La canción tiene la siguiente estructura:

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GUITAR

Para dejar planteado el esqueleto de la canción, lo más sensato ha sido empezar por grabar todos los rasgueos de acordes que aparecen a lo largo del tema. Para el sonido de la guitarra partí de un preset de Guitar Rig 5 que suelo utilizar como punto de partida para cualquier guitarra de este estilo con rasgueos suaves y orgánicos, al que he metido un chorus para darle más espacio. 

Sobre este preset normalmente cambio algo de EQ y toco los valores de delay o reverb en función de cada caso. En esta canción, ya que no se trata de una guitarra rítmica con muchos golpes si no tan solo un rasgueo por acorde, sí me parecía imprescindible tirar de chorus y reverb para que estos rasgueos tengan más cola y actúen de colchón para el resto de elementos, y así evitar que se quede demasiado vacío. Para ayudar un poco a este propósito, también le pase por un compresor con efecto de cinta y por una reverb adicional con una EQ final para evitar que tenga excesiva presencia en agudos y actúe como grueso de la canción en medias frecuencias.

Guitar Chords

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Continuando con guitarras, a lo largo del tema aparece una segunda guitarra solista aportando algunos punteos. Su timbre no dista mucho del sonido de la otra guitarra, aunque en este caso se encuentra en primer plano. Surfeando la sección de presets de reverbs y delays encontré uno que aportaba un color parecido. Lleva un flanger y un chorus, reduje el valor de delay para que apenas se notara y coloqué una spring reverb. A continuación puedes escuchar estos efectos.

Solo Guitar


BASS

Con las guitarras finiquitadas, pasé a grabar y perfilar el sonido del bajo. Se trata de un bajo redondo y percusivo, con un color cercano al característico Höfner. De hecho, me ha ayudado bastante contar con un Höfner para grabar este bajo y así contar con un buen sonido base que perfilar más tarde. Es importante tener en cuenta que cuanto más se asemeje el sonido base (sin efectos) al original, más fácil será producirlo para conseguir un buen resultado. Quizás grabar esta pista con otro tipo de bajos con más presencia en graves y menos brillantes pueda complicar llegar al mismo resultado.

Una vez grabé toda la pista de bajos pude comprobar que, sin ningún efecto, ya quedaba cerca del color deseado. Para este tipo de bajos con sonido pegamentoso, muy agarrados al beat, melódicos y sin apenas sustain pero con buena pegada, me resulta muy efectivo grabarlos con púa golpeando fuerte pero con palm-mute. De esta manera se consigue un fuerte ataque cortando la cola de cada nota, liberando el espacio global de la mezcla, y haciendo más entendible y melódico este bajo.

He añadido algunos plugins de Waves, como compresión para reducir estos picos generados al tocarlo con intensidad, una EQ que perfila algunas frecuencias y el Bass Rider, que regula el volumen para controlar la dinámica y añade algo de color.

Bass

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SYNTHS

Puedes escuchar el sintetizador Yamaha DX7 en algunas pistas de Men I Trust como 'Numb', 'All Night' y 'Found Me'. Este sintetizador llegó a definir los años 80, y más recientemente en la balada retroceso de Bruno Mars 'Versace on the Floor', o en muchas canciones de Blood Orange. Este sintetizador es responsable de la sensación de calidez atemporal de la música de Men I Trust. “We found the Men I Trust sound with this synthesizer”, comenta Chiriac de Men I Trust en alguna entrevista.

Aunque los temas de Men I Trust suelen tener bastantes sintetizadores, en este tema pasan bastante desapercibidos. Sin embargo, sí aparece un tenue órgano en algunas partes que aporta calidez y rellena alguna de esas frecuencias que los rasgueos de guitarra dejan libres.

Para ello he utilizado el Prophet V de Arturia, recreación del clásico sintetizador analógico fabricado en los 70s y revolucionario por ser uno de los primeros en implementar memoria de parches, una funcionalidad que guardaba las preferencias del usuario para todos los parámetros del sintetizador en una memoria interna.

En el banco de sonidos de órgano encontré un preset que aportaba esa calidez que buscaba, a la que reduje el valor de cutoff para volverlo más meloso y combine con el Vulf Compressor, un plugin que forma parte de un pack de la marca Goodhertz y con los que se consiguen resultados muy atractivos en pocos pasos. En concreto, este plugin no solo comprime, sino que también aporta esa calidez de cinta y algo de modulación al órgano, con una sensación de oleaje.

A continuación se puede apreciar la diferencia de ese toque lofi que aporta el plugin Vulf-Compressor:

Prophet V Organ without Vulf-Compressor

Prophet V Organ with Vulf-Compressor

Existe otro pad que pasa bastante desapercibido. Se trata de una especie de cuerdas que actúan como nota pedal durante toda la duración de los estribillos. Siempre que se trata de cuerdas que tocan notas sostenidas durante bastante tiempo y que tienen una función de rellenar en agudos, suelo tirar del Solina de Arturia. Con un sonido de viola se consigue un timbre adecuado para esta línea.

A continuación se puede escuchar estas partes con y sin dicho pad. ¿Escuchas como rellena ese franja de frecuencias agudas y paneado a la izquierda?

Chorus without Solina Strings

Chorus with Solina Strings

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DRUMS

Para la batería utilicé un kit de Addictive Drums 2 donde todo sonara finito y cortante. Se trata de un VST donde puedes modificar todo tipo de detalles de la batería, empezando por elegir que tipo de bombo, caja o platos entre una gran variedad, hasta todo tipo de EQ a cada elemento, filtros, distorsión, reverbs y otro tipo de efectos. En este caso, era importante que tanto la caja como el bombo sonaran sin mucho sonido de sala de forma que quedara bastante redondo y comprimido, de corte hip-hop.

En los estribillos se incorpora una pandereta que añade algo de espacio. A continuación se puede escuchar un fragmento de verso y la entrada al estribillo.

Drums Verse-Chorus

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VOCALS

Finalmente, tuve el placer de contar con la ayuda de Erica Bender para grabar las voces. Erica es la cantante de Terry vs Tori, una banda sevillana con la cual hemos compartido escenario en España y con quienes coincidi también en el festival SXSW en Texas (EEUU). Podéis escuchar su música en spotify.

Erica tiene un timbre de voz sedoso que encaja perfectamente con la voz de Emma Proulx, así que eso hizo las cosas muy faciles. Para darle más cuerpo y estereo a las voces, hay 5 tomas diferentes de voz cantando la misma línea y paneadas hacia los lados. Es un truco básico que suele funcionar para voces de este estilo dreampop. Tan solo he añadido algo de EQ, el Vocal Rider de Waves para controlar la dinámica, y el Valhalla VintageVerb, uno de los mejores plugins de reverb, que da ese espacio etereo a la voz. A continuación puedes escuchar su voz en solo. Tambien podrás apreciar como en el estribillo aparecen unos coros haciendo un intervalo de cuarta justa (2 tonos y medio) sobre la voz principal.

Erica Vocals

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EXTRA COMMENTS ABOUT CHORDS & THEORY

Para aquellos que han llegado hasta aquí, voy a terminar con unos breves comentarios sobre los acordes usados en esta canción.

Este tema está en La menor (Am), por lo que en esta escala encontramos: Am Bm C Dm Em F G. Pero también los acordes en Do mayor (C) son iguales con un orden diferente: C Dm Em FG Am Bm.

En música, dentro del sistema tonal, las tonalidades relativas son aquellas tonalidades mayores y menores que comparten la misma armadura de clave, es decir, las mismas alteraciones. Por lo tanto, en esta canción, encontramos La menor como la tonalidad relativa de Do mayor. Entonces, si la canción contiene los acordes de Do mayor y La menor, ¿qué clave elegimos? En este caso consideraremos la canción en tonalidad menor porque la canción comienza con el acorde Am7 y aparece mucho a lo largo de toda la canción, actuando como centro tonal y punto de resolución.

Hay más evidencias, como el acorde dominante E7 (5º grado) que siempre conduce a Am (1er grado). En música, el dominante es el quinto grado de la escala, también señalado como V de la escala diatónica. Se llama dominante porque le sigue en importancia al primer grado de la escala, la tónica. Sin embargo, incluso aunque haya muchos E7 a lo largo de esta canción, puedes encontrar un G7 (también dominante) en el prec-chorus. G7 es el quinto grado de la tonalidad mayor de Do (que a su vez es la tonalidad relativa de La menor como se dijo antes!), por lo que no suena fuera de la escala al existir este nexo de unión y agrega nuevos matices.

Además, los acordes Bbmaj7 y Amaj7 no están en la tonalidad de La menor. Bbmaj7 está un semitono por encima de la tónica A, y a veces es usado como recurso en la música denominado como "upper neighbor" creando una tensión. El acorde Amaj7 se toma prestado de la tonalidad mayor (estamos en la tonalidad menor), y agrega ese color especial de la tonalidad mayor cuando comienza el estribillo, dando esa sensación de amanecer o apertura. A esto se le llama intercambio modal o "modal interchange".

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David Alonso patreonthanks for reading!

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